Les Émirats arabes unis lancent avec succès leur premier vaisseau spatial à destination de Mars

TOKYO – Un vaisseau spatial des Émirats arabes unis s’est envolé dans le ciel bleu à partir d’un centre de lancement japonais lundi au début d’un voyage de sept mois vers Mars sur la première mission interplanétaire du monde arabe.

Le décollage de l’orbiteur martien nommé Amal, ou Hope, commence une ruée vers le voisin de la Terre qui devrait être suivie dans les prochains jours par la Chine et les États-Unis.

Au centre spatial de Dubaï, les gens qui regardaient ont été transpercés par le décollage, puis acclamé et applaudi, avec une femme offrant un cri de célébration commune pour les mariages.

Amal a décollé du Centre spatial de Tanegashima à bord d’une fusée H-IIA de Mitsubishi Heavy Industries à l’heure à 6h58 (21h58 GMT dimanche) après avoir été retardée de cinq jours par le mauvais temps.

Mitsubishi a déclaré plus tard que la sonde s’est séparée avec succès de la fusée et était maintenant sur son voyage en solo vers Mars.

La sonde envoyait des signaux qui seraient analysés plus tard, mais tout semblait bon pour l’instant, Omran Sharaf, le directeur de la mission Eau Mars a déclaré aux journalistes à Dubaï environ une heure et demie après le décollage.

Amal devrait atteindre Mars en février 2021, année où les Émirats arabes unis célèbrent les 50 ans de la formation du pays. En septembre de la même année, Amal commencera à transmettre des données atmosphériques martiennes, qui seront mises à la disposition de la communauté scientifique internationale, a déclaré M. Sharaf.

« Les Émirats arabes unis sont maintenant membres du club et nous allons en apprendre davantage et nous allons nous engager davantage et nous allons continuer à développer notre programme d’exploration spatiale », a déclaré le chef de l’Agence spatiale des Émirats arabes unis Mohammed Al Ahbabi lors d’une conférence de presse conjointe en ligne de Tanegashima.

Au Mohammed bin Rashid Space Center de Dubaï, des hommes émiratis en robe kandora blanche traditionnelle et des femmes dans leurs abayas noires ont regardé le décollage. Alors que ses scènes se séparaient, une acclamation s’est fait des hommes assis sur le sol. Ils ont commencé à applaudir, l’un utilisant son masque facial, porté en raison de la pandémie de coronavirus, pour essuyer une larme.

« ‘était génial de voir tout se passe comme prévu aujourd’hui. On dirait que tout est sur la bonne voie. C’est un grand pas en termes d’exploration spatiale d’avoir une nation comme les Émirats arabes unis faire ce pas de géant pour envoyer un vaisseau spatial vers Mars », a déclaré Fred Watson, astronome australien en général. « Etre en route vers une planète comme Mars est une réalisation exceptionnelle. »

Nouveau venu dans le développement spatial, les Émirats arabes unis ont réussi à mettre trois satellites d’observation de la Terre en orbite. Deux ont été développés par la Corée du Sud et lancés par la Russie et un troisième — le sien — a été lancé par le Japon.

Une mission réussie vers Mars serait une étape majeure pour l’économie dépendante du pétrole à la recherche d’un avenir dans l’espace, à venir moins d’un an après le lancement du premier astronaute des Émirats arabes unis, Hazzaa Ali Almansoori. Il a passé plus d’une semaine à la Station spatiale internationale l’automne dernier.

Les Émirats arabes unis se sont fixé comme objectif de construire une colonie humaine sur Mars d’ici 2117.

« Cela envoie un message très fort à la jeunesse arabe que si les Émirats arabes unis sont en mesure d’atteindre Mars en moins de 50 ans, ils pourraient faire beaucoup plus », a déclaré Sharaf à l’Associated Press dimanche alors que ses collègues se préparaient pour le lancement.

Les Emiratis ont également reconnu qu’il représentait un pas en avant pour le monde arabe, la maison des mathématiciens et des scientifiques pendant des siècles avant les guerres et le chaos qui ont saisi de larges pans de celui-ci ces derniers temps.

« La région traverse donc des moments difficiles au cours des dernières décennies, voire des siècles », a déclaré M. Sharaf. « Nous avons maintenant le cas des Émirats arabes unis, un pays qui va de l’avant avec ses plans, qui se penche également sur l’avenir et l’avenir de la région. »

Pour leur première mission sur Mars, les Émirats arabes unis ont choisi des partenaires au lieu de tout faire par eux-mêmes.

« Il n’est pas facile de développer un vaisseau spatial même s’il y a un financement suffisant », a déclaré Junya Terazono, astronome à l’Université d’Aizu.

Des scientifiques émiratis ont travaillé avec des chercheurs de l’Université du Colorado Boulder, de l’Université de Californie, de Berkeley et de l’Université d’État de l’Arizona. L’engin spatial a été assemblé à Boulder et transporté au Japon alors que les deux pays cherchaient à étendre leurs liens avec la nation riche et politiquement stable du Moyen-Orient.

La sonde Amal, ainsi que son lancement, a coûté 200 millions de dollars, selon Sharaf. Les coûts d’exploitation de Mars n’ont pas encore été divulgués.

Amal, de la taille d’une petite voiture, transporte trois instruments pour étudier la haute atmosphère et surveiller le changement climatique tout en faisant le tour de la planète rouge pendant au moins deux ans. Il devrait faire suite à l’orbiteur Maven de la NASA envoyé sur Mars en 2014 pour étudier comment la planète est passée d’un monde chaud et humide qui a pu abriter la vie microbienne au cours de ses premiers milliards d’années, à la place froide et stérile d’aujourd’hui. Hope prévoit également de renvoyer des images des changements climatiques.

Le Japon collabore depuis longtemps avec les États-Unis et d’autres partenaires dans le secteur de la défense et de la technologie spatiale, et le pays pauvre en ressources a toujours entretenu des liens d’amitié avec les pays du Moyen-Orient. Les services de lancement du Japon sont connus pour leur exactitude et leur bilan, mais les fournisseurs s’efforcent de réduire leurs coûts pour être plus compétitifs à l’échelle internationale.

Deux autres missions sur Mars sont prévues dans les prochains jours. La Chine vise à explorer la surface martienne avec un orbiteur et un rover et à rechercher de l’eau et de la glace avec un lancement prévu vers jeudi. Les États-Unis prévoient d’envoyer un rover nommé Persévérance à la recherche de signes de vie ancienne et de recueillir des échantillons de roche et de sol pour le retour sur Terre. Le décollage est prévu pour le 30 juillet.

Le Japon a sa propre mission sur Mars prévue en 2024. Il prévoit d’envoyer des engins spatiaux sur la lune martienne Phobos pour recueillir des échantillons à ramener sur Terre en 2029.

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